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O Exoplaneta Em Nosso Quintal!

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O Exoplaneta Em Nosso Quintal!

“Nós ainda não sabemos se planetas como o nosso e criaturas como nós são de fato comuns ou raros no Cosmos, mas tentando descobrir, inevitavelmente aprenderemos quão precioso é nosso planeta”, escreveu o jornalista de ciência Lee Billings 16 de outubro de 2012 Sonhos Centauri.

A distância entre as estrelas é muito grande. A estrela mais próxima além do nosso Sol é na verdade um sistema triplo de estrelas, Alpha Centauri, e é aproximadamente quatro anos-luz da Terra – ou cerca de 24 trilhão a milhas de distância! Em um artigo publicado na edição de 8 de novembro de 2012 da revista Natureza, astrônomos relataram que eles tinham visto um exoplanato candidato, com aproximadamente a mesma massa que a nossa própria Terra, circulando Alpha Centauri B, um dos três membros irmãos deste sistema estelar relativamente “próximo”.

Duas estrelas extremamente brilhantes Alpha Centauri A e B, são membros irmãos de um sistema estelar binário que circula um ao outro aproximadamente à mesma distância que o planeta Urano orbita nosso Sol. Uma terceira irmã estelar Proxima, é consideravelmente mais escuro e é possivelmente ligado gravitacionalmente às outras duas estrelas do trio.

Até a estrela mais próxima, além do nosso próprio Sol, está 266.000 vezes mais distante que a nossa pequena e incandescente Estrela Dourada. Nenhum sinal no Universo pode viajar mais rápido que a luz. A luz leva uns oito minutos para dançar para a Terra a partir do Sol, mas precisa de mais de quatro anos para chegar à estrela mais próxima. Uma nave espacial enviada do nosso planeta precisaria de 40.000 anos para chegar Alpha Centauri!

Alpha Centauri B viaja em uma órbita elíptica (em forma de futebol) que leva 11 unidades astronômicas (AU) para longe da irmã-estrela, Alpha Centauri UMA, a cada 80 anos terrestres. Uma UA é igual à distância média entre a Terra e o Sol – cerca de 93.000.000 de milhas! A terceira irmã estelar, a relativamente fraca Proxima, é cerca de 15.000 UA, ou quase um quarto de ano-luz, longe das outras duas estrelas irmãs mais brilhantes.

O “Santo Graal” dos caçadores de planetas, aqueles astrônomos que, com grande dedicação, procuram planetas circulando estrelas além do nosso Sol, é encontrar pequenos mundos rochosos e aquáticos como a nossa própria Terra – lindos planetas azuis que orbitam a Terra. como estrelas de uma distância em que a água líquida está presente. Onde há água líquida, há sempre a possibilidade – embora não a promessa – de que a vida, como a conhecemos, exista.

Os caçadores de planetas vêm detectando exoplanetas desde 1995 e mais de 800 já foram descobertos e verificados. Alguns são planetas que têm uma semelhança assombrosa com aqueles que vivem em nosso próprio Sistema Solar, enquanto outros são tão bizarros que não se parecem com nada que os astrônomos esperavam ver – ou até mesmo sonhavam em ver! No entanto, apesar do atrativo óbvio daquilo que é exótico, um planeta familiar como aquele que é nosso próprio lar amado, permanece sempre o cobiçado primeiro prêmio.

Em novembro de 2012, o Dr. Xavier Dumusque, do Observatório de Geneve na Suíça e no Centro de Astrofísica da Universidade do Porto em Portugal, e os seus colaboradores, relataram a valiosa descoberta “possível” de um exoplaneta com a mesma massa que a Terra, orbitando Alpha Centauri B. Esta descoberta foi anunciada pela primeira vez em outubro de 2012. Se esta descoberta for confirmada, o novo candidato a exoplaneta, Alpha Centauri Bb, seria o exoplaneta mais próximo do nosso sistema solar descoberto até agora. Ai, Alpha Centauri Bb habita muito perto de sua estrela-mãe quente e ardente para ser habitável por nossos padrões, já que seu período orbital é de apenas 3.236 dias! Mas, porque o candidato a planeta está tão perto da Terra, é um excelente alvo para futuros estudos. Isso ocorre porque a luz das estrelas refletida ou a luz irradiada Alpha Centauri Bb permite que os caçadores de planetas determinem a composição de sua atmosfera, se ela tiver uma, bem como suas características de superfície. Até agora, isso só foi possível para planetas que são muito maiores. Acredita-se que Alpha Centauri Bb é provavelmente um corpo “rochoso”; possivelmente um “mundo de lava”.

Apesar Alpha Centauri Bb está a uma distância de torrefação da sua estrela e, portanto, não é susceptível de albergar seres vivos delicados, estudos mostraram que sistemas de múltiplos planetas – como o nosso próprio Sistema Solar – não são incomuns. Onde há um planeta, é provável que haja outros. Então, é bem possível que existam mais exoplanetas orbitando nosso vizinho estelar próximo, Alpha Centauri B. Alguns desses mundos atualmente não descobertos e invisíveis podem morar a uma distância Alpha Centauri B onde a água líquida pode existir – o chamado zona habitável– e, portanto, possivelmente hospedar a vida como a conhecemos.

Caçadores de planetas têm avistado exoplanetas cada vez menores e menores desde a descoberta histórica em 1995 de gigante planeta circulando uma estrela parecida com o Sol. Esse primeiro exoplaneta de tipo estranho, 51 Pegasi b, foi designado um “Júpiter quente”. “Júpiteres quentes” são uma nova classe de exoplanetas que circundam suas estrelas-mãe em órbitas rígidas e rápidas. 51 Peg b rapidamente circula sua estrela mãe, 51 Pegasi, a uma distância de torrefação muito próxima. Até 51 Peg b foi descoberto, os astrônomos não suspeitavam que animais cósmicos tão estranhos como “Júpiteres quentes” poderiam existir. Antes de 1995, os astrónomos pensavam que os planetas gigantes só podiam habitar a distâncias maiores e mais frias das suas estrelas progenitoras – como os limites exteriores mais frios e mais remotos onde Júpiter, Saturno, Urano e Netuno rodam no nosso próprio Sistema Solar.

Um exoplaneta da massa da Terra seria aproximadamente 150 vezes menor do que o torrador gigantesco 51 Peg b! O método original dos caçadores de planetas, o Método de desvio de doppler, favorece a descoberta de planetas gigantes em órbitas próximas às suas estrelas progenitoras. Isso ocorre porque esse método procura por uma sutil “oscilação” da estrela hospedeira, indicando que há um planeta puxando gravitacionalmente. Planetas menores e distantes não exercem muita “oscilação” em seus pais estelares. No entanto, Dumusque e sua equipe usaram com sucesso o método “wobble” para encontrar o comparativamente diminuto Alpha Centauri Bb, que – se confirmado – seria o exoplaneta de menor massa jamais visto usando essa técnica original. Dumusque e sua equipe usaram um instrumento chamado Pesquisador de Planeta de Velocidade Radial de Alta Precisão (HARPS), que é um componente do Observatório Europeu do Sul (ESO) Telescópio de 11,8 pés localizado no Observatório de La Silla, no Chile.

Desde 1995, os caçadores de planetas criaram uma variedade de outras técnicas além do método de “oscilação” para identificar exoplanetas cada vez menores e menores, bem como métodos de análise aprimorados.

Faz Alpha Centauri Bb realmente existem? A descoberta do exoplaneta candidato aguarda confirmação – até o momento desta redação. No entanto, como o Dr. Greg Laughlin, da Universidade da Califórnia em Santa Cruz, observou em 16 de outubro de 2012 Space.comEssa descoberta seria interessante, porque “se você quiser explorar esse sistema, é quase tão fácil chegar lá quanto em qualquer outro lugar. Este é o nosso quintal”.


Source by Judith E Braffman-Miller

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